Vet du hur det här är som en liten leksakskog?

Vad ser du på bilden ovan? Trees? Buskar? Nej, det här var områdena, en av de första komplexa organismerna som utvecklats på jorden. Trots att de ser ut som växter med grenar och grenar, betraktas dessa organismer mer specifikt som de första djuren på vår planet.

Rangeomorphs dominerade oceanerna för 40 miljoner år, 575 miljoner år sedan, under en period som kallas Ediacaran. Före dem var livet mikroskopiskt. De utvecklades både i havets grunda och djupaste vatten.

Dessa varelser kunde mäta upp till två meter i längd, även om de flesta var närmare fyra tum långa. De hade inga organ, mun eller något sätt att förflytta sig. Därför fick de passivt ta upp näringsämnena från vattnet i vilket de bodde.

De har plötsligt försvunnit från jordens ansikte och nu försöker en del forskning för att klargöra hur räckviddsmorferna framkom och hur de blev utrotade.

De äldsta livsformerna

Forskaren Jennifer Hoyal Cuthill och Simon Conway Morris, en paleontolog, båda vid Cambridge University, studerade hur anatomi för 11 typer av rangeomorphs utvecklades med fossil för att skapa datoriserade 3D-kopior av var och en.

Jennifer hittade tre huvudtyper. Vissa var höga och smala, som tallar, som utskjuter grenar med jämna mellanrum från en central bagageutrymme. Andra hade längre grenar som sträckte sig längs sidled. Den senaste gruppen som hittades var svamp eller korall, som spridit sig över havsbotten.

Varje nivåomorf kroppsplan var en fraktal och såg likadant ut på olika skalor. Dessa varelser har utvecklats genom att maximera sin yttre yta för att öka näringsupptagningen.

Mystiska varelser

Under sin storhetstid bodde de överallt till havets djupaste sprickor. Vi vet att avståndsmorforna växte i havsbotten, för långt från ytan för att få energi från fotosyntesen. "Men de är mer benägna att ta upp näringsämnen från havsvatten över kroppens yta", säger Jennifer Hoyal.

Rekonstruktionen som skapades av studien avslöjade att varelsernas fraktala mönster var tydliga från djurets minsta skala till den största. Detta medförde i sin tur att områdesmorfen maximerade deras ytarea, vilket gjorde dem idealiska för att absorbera upplöst kol och syre från vatten.

"Dessa varelser var mycket väl anpassade till deras miljö när oceanerna vid den tiden var näringsrika och fattiga i konkurrens. Matematiskt sett fyllde de utrymmen nästan perfekt, " sade Jennifer.

Utrotning under den kambria perioden

Under den kambriska explosionen började en varierad blandning av konstiga och mobila varelser fylla havet. Den kambriska explosionen avser en evolutionär period mellan 520 miljoner och 540 miljoner år sedan, då exoskeletter, ledade ben och andra innovationer uppstod.

Som ett resultat matades den nya rollen av marina organismer snabbt på de försvarslösa (och rörliga) områdena. Dessutom gav den kemiska förändringen av vattnet inte de rika näringsämnena som de var beroende av. "När kambrian började kunde dessa varelser inte längre överleva och ingenting liknande dem sågs igen", säger Jennifer Hoyal Cuthill.